Presencia española en la misión que traerá muestras de Marte


 

17/01/2019 innovaspain, José Tomás Palacín

GMV participará finalmente en la misión MSR (Mars Sample Return), el proyecto conjunto de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA. Esta iniciativa, que, gracias a la intervención de la compañía tecnológica, ya contará con acento español, pretende dar un paso mas allá en la historia de la Humanidad y en la historia de la exploración de Marte. El objetivo: recoger, entre los años 2020 y 2030, muestras del suelo del planeta rojo, almacenarlas y traerlas de vuelta a la Tierra para que un equipo de científicos internacionales se encargue de su análisis y su investigación.

Habrá varias fases en esta misión: en la primera, programada para la primera parte de la década, el Mars Rover de la NASA se encargará de explorar la superficie del planeta para recoger y documentar muestras que más tarde se recuperarán para ser devueltas a nuestro planeta. Los siguientes pasos los dará el Sample Retriever Lander –también de la agencia norteamericana–, que desplegará una plataforma en Marte de la cual saldrá el Sample Fetch Rover –que, esta vez sí, forma parte de la contribución europea y la ESA– para recuperar las muestras extraídas.

Así, una vez recogidas, las cargará en el vehículo Mars Ascent Vehicle –de la NASA–, que despegará desde Marte para llevar las muestras a la órbita en el interior de un contenedor. Por último, ya en órbita, una nave europea –la Earth Return Orbiter, de la ESA– localizará y capturará el contenedor de las muestras – aisladas en un sistema de contención biológica en una pelota de aproximadamente 20 centímetros de diámetro para regresar a la Tierra.

Y, ¿qué contribución hará GMV a la misión? La compañía española participará en tres actividades: por un lado, GMV liderará el sistema GNC (el sistema de Guiado, Control y Navegación–­ del módulo Earth Return Orbiter, la nave europea que localizará y recogerá, en órbita, las muestras marcianas. De este modo, GMV tendrá que “desarrollar y validar los algoritmos de procesado de imágenes junto con las cámaras de navegación, lo que permitirá la generación de medidas para la estimación de la órbita del contenedor OS para poder capturarlo”, explican.

Por otro lado, y en el mismo Earth Return Orbiter, GMV también será la responsable del GNC en las fases de Búsqueda, rendezvous (“aproximación a las muestras”, apuntan) y captura del contenedor de las muestras. Durante esta actividad, que tiene una duración prevista de 15 meses, la compañía se encargará de “realizar los análisis para el sistema de aproximación, su diseño, controlar sus riesgos, el desarrollo y la verificación del sistema”. Esta fase clave, centrada en el retorno de las muestras desde Marte, “es una prioridad crítica para la comunidad científica internacional desde hace más de una década”, subrayan.

Por último, la tecnológica también trabajará en el Sample Fetch Rover –el vehículo que recogerá las muestras del explorador americano– en dos consorcios que actualmente están diseñando posibles soluciones. En el primero, liderado por Thales Alenia Space Italia, GMV está siendo el responsable del sistema de navegación autónoma, así como de la propia aviónica de procesamiento del mismo. En el segundo, el liderado por Airbus, la compañía se está concentrando en el diseño y desarrollo del prototipo de una posible solución de las funciones de localización y mapeado del mismo vehículo.

Para GMV, su papel “supone un doble reto: por un lado el del sistema de GNC, que guiará, hará navegar y controlará la nave de recogida. El sistema de guiado, control y navegación tendrá que asumir el desafío de definir el camino hasta el contenedor, buscándolo en una región esférica de 60 kilómetros y en complicadas circunstancias, ya que se trata de un objeto del tamaño de una pelota de fútbol, en movimiento a varios kilómetros por segundo y con un brillo menor que el de muchas estrellas. Por otro lado, en el rover de recogida, el sistema de localización y mapeado se enfrenta al reto de recorrer un terreno desconocido en busca de las muestras”.